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美ら競馬

美ら競馬の終焉

アブシバレーなどの年中行事に小柄な沖縄在来馬がゆったりとした足取りで華麗さを競う。
馬場を囲んだ松並木の下から歓喜の指笛が鳴り響く。
そんな美ら競馬の前途に暗雲が立ちこめたのは1917年(大正6年)、第一次大戦から3年後のことだった。

陸軍の要請で、3歳以上の牡馬は種牡馬を除きすべて去勢すると定めた馬匹去勢法の施行である。
陸軍は日清戦争、北清事変、第一次大戦の青島出兵で軍馬に煮え湯を飲まされていた。

「我が日本軍は抜群の働きを為し戦術、武器等においては毫も他の連合軍に対し遜色なかりしも、独り軍馬に至りては性凶暴にして駕御に便ならざるのみか、去勢を行わざるものありしため牝馬を交用するに能わず」(「富国強馬」、畜産雑誌182号より)。

軍馬は気性が悪くて使いものにならず軍の作戦に影響が出る。
しかも、去勢しないから、欧州列強のように牡馬と一緒に牝馬を用いることも出来ないという報告書だ。
去勢によって気の悪さを解消し、スタミナを増強させるのが主な目的だった。

だが、もともとおとなしく持久力もある沖縄在来馬に対しては別の狙いがあった。
牡馬を去勢することでヤマト(本土)から導入した大型種牡馬との交配を進め、馬体の大きな子を生ませて軍馬に仕上げようとした。大型改良(雑種)馬の生産である。

宮古改良馬
改良大型馬(「宮古畜産史」から)

馬産地、宮古島では施行1年目(大正6年)に194頭を去勢したが、すぐに猛反対の狼煙が上がった。

「もともと温厚でスタミナもある宮古馬をなぜ去勢するか!かえって性格が粗野になって持久力も落ちるだけだ」
「売り物にならなくなる!価格が半減だ」
「牡馬が全部去勢されたら種牡馬不足になって生産頭数がガタ落ちだ」。

人頭税を自力で撤廃させた宮古の団結力は再び国を動かす。
要請団を繰り出し陳情を重ねた結果、大正11年、陸軍省馬政局は宮古島を去勢法の適用区域から外した。

「沖縄県の馬産・馬政局事業時報」によると、適用されていた5年間(大正6〜10年)に宮古島で去勢されたのは263頭。大正9年以降は1頭もいない。去勢を逃れるために牡馬を隠したり、去勢法が適用されなかった近くの伊良部島に逃がしたという。

だが、沖縄本島は去勢法から逃れられなかった。
政府は国有大型種牡馬を次々と送り込み在来馬を駆逐していく。

「昭和8年の(陸軍)第六師団獣医部の調査によれば、宮古全体の馬の飼育頭数8597頭のうち99%は在来馬であった。それに比べ、馬匹去勢法の適用を受けた沖縄本島では、2万7253頭のうち55%がが改良雑種化されている。残る45%の在来馬は牡馬のほとんどが去勢されている」(宮古研究第4号)。

平良真地で美ら競馬の頂点に立った「ヨドリ与那嶺小のヒコーキ」が、もし昭和8年まで本島にいたとすると…。
鮮やかな走りを子孫に伝える道は閉ざされたことになる。本島から去勢法が適用されない離島に逃れた馬の記録は残っていない。

首里の石畳
首里の石畳

去勢法は古都・首里の街並みも変えてしまった。
「首里はそれまですべて(首里金城町に現存しているような)石畳道だったのですが、石畳では改良大型馬が滑って通れない。そのため、コーラル道に変わったのです」(宮里朝光さん)。

宮古馬など沖縄在来馬は蹄室堅牢。琉球石灰岩の土壌で代を重ねるうちに蹄が硬質になり、蹄鉄を履かずに石の道を歩かせても蹄底が傷むことはなかった。
だが、ヤマトの種牡馬と配合された大型改良馬は蹄が弱く、石畳の上を歩けなかったのだ。

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(2011.02.23掲載)

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